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三星犹豫不决的智能音箱计划:路漫漫其修远兮

2017-07-21壁上观
摘要虽然困难重重,但三星这一次应该也不会放弃追赶竞争对手。

文/腾讯数码 Eskimo

如果要评选2017年最火的设备类型,那智能扬声器绝对会上榜。在亚马逊开辟了这个新领域之后,谷歌、苹果和微软纷纷入局,三星、阿里巴巴、腾讯和联想也蠢蠢欲动。

凭借着Galaxy S8和S8+的大获成功,三星在今年一扫Galaxy Note 7遗留的阴云。最近有消息传出,这家韩国厂商正在研发一款基于Bixby语音助手的智能扬声器。

眼看各大竞争对手频频出招,三星自然也不会忽略智能扬声器这个新兴市场。但他们能否推出一款足够有竞争力的产品?这是个值得深究的问题。

犹豫不决的三星

根据华尔街日报此前的报道,三星目前正在开发一款基于Bixby的智能扬声器,代号Vega。但是,这个项目的开发因为Bixby本身的问题而放缓。

这款设备的相关信息目前还非常有限,配置参数和功能都尚未确定,发布日期更是无从谈起。

而根据韩国先驱报的最新报道,三星进军智能扬声器领域的意志并不够坚定。报道指出,三星目前并不认为智能扬声器“有市场”。虽然智能扬声器的全球市场由亚马逊所牢牢把持,但韩国本土市场太小,几乎无利可图。

更重要的是,三星目前对于进军这个不确定的市场有点力不从心,因为他们的大部分AI技术专家——人数远远少于美国的那些科技巨头——目前都在专注于英文版Bixby的开发。

专家认为,三星对于智能扬声器领域目前可能仅持有一个“观望态度”,他们不太可能会凭借一款功能与竞争对手雷同的产品快速进入这个市场。

日趋激烈的竞争

正如上文提到的,亚马逊在2014年末凭借Echo开辟出了互动式智能扬声器市场。在随后2年多的时间里,该领域也牢牢由他们所保持着。但随着Echo在去年的大热,各大厂商也纷纷跟进。

谷歌在去年年底推出了自己的智能扬声器Home,今年年初的CES展上也有不少同类产品亮相,比如神似Echo的联想Smart Assistant。苹果在上个月发布的HomePod,阿里巴巴的天猫精灵也在本月月初问世。

与此同时,微软的多家合作伙伴也即将推出基于Cortana的智能扬声器。而腾讯和小米据传也会在下半年推出各自的新产品。

而等到三星发布自家产品时,智能扬声器市场肯定会更加热闹。

软件技术积累不足

大多数消费类技术产品的发展都会经过如下几个阶段:一两家公司带头,其他新选手涌入,然后市场格局尘埃落定,胜负见分晓。不管是智能手表、无人机、VR头盔还是健身追踪器,情况都是如此。

但智能扬声器市场的情况则与此不同,其中一个最明显的原因在于技术壁垒。和上面提到的那些产品不同,智能扬声器并没有免费、现成的软件可用,这也就把没有技术实力的小厂商拒之门外。

对于一部智能扬声器而言,驱动其智能功能的语音助手显然是最关键的核心。不管是亚马逊(Alexa)、谷歌(Google Assistant)还是苹果(Siri),他们各自的智能语音助手都经过多年发展,如今已经相当成熟了。反观三星,这家韩国厂商在语音助手方面的技术积累要远远落后于竞争对手。

软件技术乏力是大多数硬件厂商的通病,三星自然也不例外。他们的TouchWiz定制界面一直广受用户吐槽,直到最近几年才逐渐完善和成熟。此外,他们还是目前唯一一家还在支持和开发Tizen OS的厂商,但相关产品几乎没有什么存在感。

Bixby是三星Galaxy S8和S8+的主打功能之一,甚至还为它设置了专用的启动按键,但它的英文版本直到日前才姗姗来迟,且并不能准确识别所有口音、方言和表达。

没有Bixby的Galaxy S8依然可以被称之为一部优秀的智能手机,毕竟它并不是手机的核心功能。但对于一部智能扬声器而言,语音助手就是一切,后者的品质如何会直接决定产品的成败。

本地化的挑战

智能扬声器的地域限制实际上相当严重。亚马逊的Alexa语音服务目前仅供英国、美国和德国的硬件厂商使用。Google Assistant目前也仅支持英语,不过更多的语言支持很快便会加入其中。可即便如此,它所能覆盖的范围也相当有限。苹果的Siri在iOS平台上的确可以支持许多语言,但HomePod的情况现在并不得而知。

Bixby之所以推迟3个月才在美国上线,就是因为英语不过关。

由于用户习惯的不同,智能扬声器的主要受众都在西方市场(特别是北美),但Bixby现在似乎还没有准备好要为这些用户服务。

本地化工作并不是只有语言而已。即便Bixby的语言能力逐步完善,三星在其他本地化层面上也将面临挑战。

语音助手需要理解本地口音和习惯用语,同时还得熟悉当地的电视节目、电影明星和知名运动员等等。想要做到这些,厂商需要整合相关的本地娱乐、信息和其他服务。这也就是为什么大多数成功的语音助手都是大厂商广阔生态系统的一部分。

Bixby在韩国做起这些事来或许驾轻就熟,但面对更为广阔的西方市场,三星可能还需要加把劲才行。

不同的商业模式

智能扬声器要如何盈利?这取决于厂商们现有的商业模式。

亚马逊把Echo系列和Alexa平台看作是帮助自家电商网站卖产品的契机,谷歌计划使用广告来额外创收——毕竟Google Home本身的售价并不高。

至于苹果,他们则会采取一贯的策略,把硬件和软件作为一个整体进行盈利。但作为一部主打高音质的扬声器,HomePod应该也能进一步带动Apple Music订阅用户的增长。

但三星的情况与这几位竞争对手都不尽相同。作为一家硬件厂商,三星的大部分盈利都来自于硬件产品——半导体、显示器、移动设备和家电——的销售。

但从亚马逊、谷歌和苹果所采取的商业模式来看,他们都不是纯粹靠智能扬声器本身来盈利的——毕竟这类设备的售价普遍都不高,因此利润可能相当有限。

如果无利可图的话,三星应该不会贸然进入这个市场。

时机还不成熟

可以看出,三星推出智能扬声器的条件和时机都还不够成熟。不仅Bixby还无法担此重任,他们可能也找不到有利可图的商业模式。

但这家韩国厂商是否真得如传闻所说已经放弃了这个设备类别?这也很难说。

在面对过去几年里出现的技术潮流时,三星从来都没有缺席过,不管是智能手表、健身追踪器、360度摄像头、无线耳机、还是VR头盔。对于这家财力雄厚的企业而言,是否能够盈利或许并不是最重要的,不落后于竞争对手才是关键。

不管怎么说,智能扬声器领域应该很快就变得热闹起来。